Over de show

A Night at the Cotton Club

Er zijn al eerder shows uitgebracht die zich afspeelden in het Harlem van de dertiger jaren: Bubbling Brown Sugar, Eubie en Ain’t Misbehavin’. De musical A Night At The Cotton Club neemt daarbij echter een speciale plaats in, want sterren uit die fameuze Cotton Club-periode worden in deze musical mensen met hun geluk, hun verdriet en hun eenzaamheid.

De Cotton Club mag dan de bakermat zijn geweest van sterren als Ethel Waters, Lena Horne, Cab Calloway en Duke Ellington….., de werkelijkheid, welke zich afspeelde daar in het hart van Harlem, was vaak wrang. Zo mochten alleen blanken naar deze inmiddels legendarische zwarte entertainers kijken. De eigenaars waren keiharde gangsters, die letterlijk over lijken gingen om hun club open te houden. Zij schonken er sterke drank, iets wat in die tijd illegaal was in Amerika. Die combinatie van gevaar, spanning en al dat zwarte talent maakte van de Cotton Club een attractie voor de society van New York, die er zich kon mengen met de gangsters, er champagne kon drinken en er kon genieten van prachtige songs, die regelrecht uit het hart kwamen.

Maar de gasten zagen alleen de buitenkant……, de glamour en de dikwijls zwaar gewapende gangsters, die er hun pistool soms demonstratief op tafel hadden liggen. Maar wat speelde er zich af achter de schermen?

De Cotton Club girls en solisten verkeerden in een geïsoleerde positie. Zij werden steeds minder door hun eigen wereld geaccepteerd, omdat zij optraden in een club waar alleen blanken mochten komen. En de blanken, die hen in de Cotton Club bewonderden, keurden hen daarbuiten geen blik waardig. Typerend is het voorbeeld van Billy Holiday die, als zij met een blanke band optrad in een hotel, daar niet mocht blijven overnachten zoals de blanke musici. Ze bracht vaak de nacht door in de bus. Het was natuurlijk niet voor niets dat de zwarte sterren het hier soms moeilijk mee hadden en net als Billy Holiday uit deze wereld probeerden te ontsnappen door het nemen van drugs.

Voor de sterren van de Cotton Club was er ook nog een andere bedreiging. Zij waren min of meer het eigendom van de maffiabazen, die de dienst uitmaakten in de Cotton Club. Dezen waren heer en meester over hun carrière en hun doen en laten.

In deze wereld werden niettemin veel nieuwe sterren geboren wier namen nu, bijna vijftig jaar nadat de Cotton Club zijn poorten sloot, nog altijd bekend zijn.

De musical A Night At The Cotton Club is een hommage aan deze legendes, aan hun talent, hun inzet en aan hun liefde voor de muziek.

Premiere

Wereldpremière: 14 april 1989